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Los descubrimientos científicos más increíbles (y promisorios) del 2012

Ciencia

Por: pijamasurf - 12/27/2012

Los logros de la ciencia en este 2012 fueron, en varios casos, admirables, y sin duda auguran una nueva etapa en el conocimiento que de su entorno tiene el ser humano, a nivel macro como microscópico.

La ciencia es quizá una de las pocas actividades humanas que ha sobrevivido a la promesa de avance y progreso que planteara el racionalismo de la modernidad, los pensadores del Renacimiento, la Ilustración y el Positivismo que vieron en el conocimiento el pilar del porvenir, la base sobre la cual se construiría un futuro sólido para ese colectivo abstracto que llamamos humanidad.

Y si bien esta última pretensión puede ser cuestionable, al menos los logros conseguidos en el ámbito de la investigación científica siguen considerando eso, una suerte de estado parcialmente conclusivo que es cualitativa y cuantitativamente superior a su predecesor, un avance en determinada área del conocimiento sobre el mundo que nos rodea, macro o microscópico.

A continuación un recuento de los hallazgos más sorprendentes que la ciencia realizó en 2012, un año sin duda fructífero para numerosos disciplinas.

 

La llegada del Curiosity a Marte

Sin duda el acontecimiento del año fue la llegada del rover Curiosity a Marte, en una misión de la NASA que como primer objetivo tiene la búsqueda de vida en el llamado planeta rojo pero también, en general, explorar con más detalle la naturaleza de dicho cuerpo.

 

ADN artificial

En 2012 científicos de Cambridge consiguieron crear XNA, una ADN sintético que podría generar nuevas formas de vida sintética y alternativa.

 

Computadoras que aprendieron a reconocer el contenido de una imagen

Con la vasta cantidad de información que Google tiene al alcance diariamente, se creó una red de computadoras que tuvieron como única tarea ver videos de YouTube durante algunos días. ¿El resultado? La inteligencia artificial aprendió a reconocer por sí misma dos objetos: rostros humanos y gatos.

 

Descubrimiento del Denisovan

En la antropología irrumpió el descubrimiento de un antecesor del hombre, el Denisovan, cuya antigüedad se calcula en 50 mil u 80 mil años y el cual ayudará a entender el éxito evolutivo del Homo sapiens, específicamente por algo en el cerebro de esta especie que funcionaba de manera distinta al de sus parientes, procesos cognitivos y desarrollo cerebral que los distinguía del resto.

 

Bosón de Higgs

Sin duda el otro gran suceso del 2012 fue la confirmación de la existencia del Bosón de Higgs, apodado también la “partícula de Dios” por ser el nexo que podría explicar nada menos que la formación del universo.

 

ENCODE: la enciclopedia del ADN

ENCODE son las siglas de The Encyclopedia of DNA Elements, un ambicioso proyecto que busca catalogar tanto los componentes del genoma humano como la función que tienen cada uno de estos y el cual, de entrada, ya ha refutado la idea del supuesto “ADN basura”: secuencias de código genético que, contrario a lo que se pensaba, sí regulan diversos procesos corporales.

 

Creación de un mamífero a partir de células madre

La historia de las células madre y su papel crucial en la biotecnología todavía están por escribirse. En este año un grupo de investigadores de la Universidad de Kyoto creó un ratón únicamente a partir de este tipo de elementos básicos de la vida.

 

Privatización de los viajes espaciales

Aunque, estrictamente, este no es un logro científico, sino más bien tecnológico, la privatización de los viajes espaciales podría cambiar radicalmente la noción de exploración espacial que se ha tenido hasta ahora.

 

El condón más avanzado del mundo

Destinado al uso femenino, este condón se sirve de la nanotecnología lo mismo para bloquear el paso de espermatozoides que para prevenir enfermedades de transmisión sexual, entre ellas el SIDA. Por si esto fuera poco, también es capaz de desintegrarse por sí mismo luego de unos días al interior del cuerpo. 

[io9]

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¿La broma del próximo verano? Este químico puede convertir en gelatina toda el agua de una piscina

Ciencia

Por: pijamasurf - 12/27/2012

Alan Rowan, químico de materiales, desarrolló un polímero capaz de convertir en gel cualquier líquido, con lo cual, además de usos serios y provechosos, podrías convertir en gelatina el agua de una alberca, sin importar sus proporciones.

La química es probablemente una de las disciplinas más sorprendentes y admirables para la percepción. No por nada los primeros hombres que manipularon las estructuras de la materia eran tenidos por magos, por personas con el poder secreto de alterar lo que a primera vista parece inalterable.

En este sentido, destacan los componentes u operaciones químicas que transforman radicalmente la materia, como es el caso de una sustancia recientemente sintetizada que se ha comenzado a conocer como “polímero de Rowan” en honor a su desarrollador, Alan Rowan, químico de materiales en la universidad holandesa de Radboud cuya creación tiene la asombrosa propiedad de convertir inmediatamente cualquier cantidad de agua líquida en un cuerpo gelatinoso.

La invención de Rowan, sin embargo, va más allá de esta simplificación, pues el verdadero objetivo es igualar la rigidez que se encuentra en numerosos polímeros biológicos, por ejemplo, el ADN y el colágeno, que regularmente son mucho más duros que los polímeros sintéticos.

El polímero de Rowan tiene la forma de un esqueleto helicoidal cuyos péptidos cortos (moléculas formadas por la unión de varios aminoácidos mediante enlaces peptídicos), que se cuentan por miles, poseen a su vez largas colas hechas de cadenas repetidas de carbono y oxígeno. Por otro lado, los átomos en los péptidos vecinos otorgan rigidez a la columna, con lo que las cadenas de carbono y oxígeno se adhieren con facilidad a las moléculas de agua, haciendo el polímero sumamente soluble.

El siguiente requisito para que el químico demuestre todas sus capacidades, es la temperatura. Para completar su acción, el polímero de Rowan necesita encontrarse por encima de cierto mínimo de temperatura, con lo cual convierte cualquier solución en un gel en tan solo unos pocos segundos.

Por esta última característica el polímero de Rowan se considera un químico único, pues lo usual es justamente lo contrario: que para transformar algo en gelatina la temperatura baje.

Entre los posibles usos —además, claro, de la broma inolvidable que sería convertir una piscina entera en una gigantesca gelatina—, Rowan piensa en el gel protector que se aplica en ciertas heridas: con su polímero, bastaría aplicar hielo o bajar de alguna manera la temperatura para desaparecer el gel una vez que ya no se le requiriera.

[Scientific American]